Aprende idiomas desde casa: DUOLINGO

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Duolingo, la aplicación de aprendizaje de idiomas

Coronado «Aplicación del año 2013» por Apple, Duolingo se convirtió rápidamente en un verdadero fenómeno en el pequeño mundo del software para el aprendizaje de idiomas. Ahora es el momento de mirar más de cerca este servicio tan comentado y dar nuestro veredicto: ¿moda simple o avance real?

Es sin duda una formación útil para el que trabaja desde casa: el teletrabajo se nutre de la autoformación.

Duolingo

Duolingo, ¿qué es?

Duolingo es un software disponible en el navegador de Internet y en el teléfono móvil, que le permite aprender el idioma de su elección de manera lúdica y regular. Para entender mejor cómo funciona, es necesario volver a sus orígenes.

Orígenes y modelo económico

Duolingo fue creado por un ingeniero llamado Luis von Ahn, que se había distinguido por trabajar en el proyecto reCAPTCHA. Ciertamente está familiarizado con el CAPTCHA, esos textos que tiene que copiar para probar que es un humano y no una máquina… reCAPTCHA va más allá y le hace copiar pedazos de fotocopias de libros, lo que eventualmente le permitirá digitalizar todo el libro.

De hecho, Google se hizo cargo de este sistema en 2009, demostrando su enorme potencial.

Duolingo se basa en el mismo principio, «computación humana». Cuando se alcanza un nivel suficiente en el idioma de su elección, el software sugiere frases para ser traducidas. Estas frases provienen de textos presentados por varias compañías, como CNN o BuzzFeed, que pagan a Duolingo para traducir su contenido.

Estar inscrito en Duolingo es, por lo tanto, una especie de «empleado» de la empresa, pagado en cursos de idiomas, permitiendo al mismo tiempo que la empresa sea pagada en efectivo.

Por lo tanto, Duolingo es completamente gratuito, no importa cómo lo use. Este largo desvío le habrá permitido al menos comprender la razón de este servicio gratuito.

Tenga en cuenta que en 2013, Duolingo estará equipado con una incubadora, permitiendo a los usuarios experimentados ofrecer sus propios cursos. El año siguiente se inauguró el Centro de Pruebas, un examen de competencia en inglés diseñado para competir con los mejores nombres en el campo, como el TOEIC.

Finalmente, desde hace unos meses, los profesores tienen acceso a la plataforma Duolingo para Escuelas que, como su nombre lo indica, puede ser utilizada con una clase.

La plataforma Duolingo en detalle

En su versión francesa, Duolingo se propone aprender inglés, español, italiano, pero también alemán, aunque este último módulo aún no está terminado. Si habla inglés con fluidez, no dude en consultar los cursos para anglófonos, que son mucho más numerosos: El holandés, el portugués, el ruso e incluso el klingon.

La interfaz de usuario, muy inspirada en los videojuegos (hablamos de juegos), tiene la forma de un árbol orientado de arriba a abajo, en el que hay que completar una o más unidades para pasar al siguiente nivel.

Cada unidad se divide en varias lecciones compuestas de varios pequeños ejercicios: asociar una palabra con una imagen, traducir una frase, escribir lo que se oye, hablar en voz alta o reconstruir una frase a partir de palabras clave.

Estos ejercicios tienen el mérito de ser completos y corresponden a los cuatro pilares de los que hablo en la guía que he escrito recientemente: leer, escribir, escuchar y hablar.

Duolingo

Unidades

Aquí está el árbol con las unidades. Las que tienen un «medidor de fuerza» ya han sido completadas. El número de «Lugares» indica el número de lecciones que quedan para terminar la unidad.

Puede que hayas oído que hay un sistema de corazones que sirven como «puntos de golpe» (como en los juegos de Zelda): este principio ha sido recientemente sustituido por un medidor de progreso, que se rellena completando con éxito los ejercicios.

Un ejercicio fallido reduce el indicador en una muesca, haciendo la lección más larga. Este sistema es menos punitivo que el anterior, que requería que empezases la lección entera de nuevo una vez que hubieses perdido todo tu corazón.

Sin embargo, los corazones se han mantenido en las «pruebas»: es posible hacer estas pruebas para saltarse un gran número de unidades, lo que es útil cuando se comienza un curso en el que ya se conocen los fundamentos. Cometan demasiados errores, pierdan todos sus corazones y tendrán que volver a hacer la prueba!

Duolingo en la práctica: experiencia y progresión

Además de su interfaz muy agradable, Duolingo saca su fuerza de un sistema de experiencia (como en los videojuegos): cada lección completada le da un cierto número de XP (puntos de experiencia), que le permiten ganar niveles. Por ejemplo, actualmente estoy en el nivel 8 en italiano, con 1496 XP.

Cuando empiezas un curso, se te pide que rellenes un objetivo diario, que va desde «Básico» (1XP por día) hasta «Loco» (50 XP por día). Este objetivo, que puede ser modificado posteriormente, le permite hacer series de varios días: cada día en el que rellene su cuota de XP se añade a la serie, formando cadenas cada vez más largas. Con poco ánimo, Duolingo le envía un recordatorio diario para que continúe su serie.

Para motivarte aún más, puedes añadir amigos a tu red y competir con ellos. Un ranking semanal y mensual te permite posicionarte en relación a tus amigos, siendo el primero el que ha ganado más puntos de experiencia.

Estadísticas en Duolingo

Esta pantalla aparece al final de cada lección. Fíjense en el disfraz de Dúo, que pueden comprar en la tienda.

También es posible recoger lingotes, una especie de moneda virtual, realizando varias tareas: ganar un nivel, completar una unidad, completar una serie de diez días, invitar a un amigo…

Los lingotes se pueden gastar en una tienda que, curiosamente, no es en absoluto la misma dependiendo de si se utiliza la versión del navegador o la aplicación móvil. En el navegador, puedes comprar bonos y entrenamientos, mientras que en el teléfono, puedes invertir en nuevos trajes para Duo the owl, tu profesor de idiomas.

El resultado es un sistema motivador y extremadamente efectivo, que ha hecho del Duolingo un éxito.

Barras de fuerza y ensayo espaciado

Como expliqué en un artículo sobre el vocabulario, nuestro cerebro aprende por repetición. Así que tenemos que repetir palabras desconocidas muy regularmente, y podemos hacerlo más y más raramente después.

Duolingo integra inteligentemente este principio, en forma de «barras de fuerza» y tarjetas de memoria. Cada vez que terminas una unidad, toma un color dorado: ¡lo sabes perfectamente! Luego, con el tiempo, la unidad pierde sus barras de fuerza y vuelve a su color normal: ¡es hora de revisar!

Una lección de repaso te hará repetir las «palabras débiles» en las que te equivocaste en las sesiones anteriores. Aunque este sistema embota un poco la sensación general de progreso, ya que a menudo es necesario volver atrás, funciona bien y te empuja a trabajar exhaustivamente.

Palabras débiles

Sin palabras débiles, soy demasiado fuerte. Desafortunadamente, no durará…

Las tarjetas de memoria funcionan de una manera bastante tradicional: el software muestra palabras que ya has visto, con dos opciones: o reconoces el término o lo has olvidado. Sé sincero! Las palabras olvidadas se te presentarán primero en tu próxima revisión y las que conoces bien se presentarán con menos frecuencia.

Sólo lamento que no se dé mucha importancia a las tarjetas de memoria en la interfaz: es fácil perderse y privarse de una herramienta muy útil.

Veredicto de Duolingo: un excelente complemento

Después de más de un mes de usar Duolingo, en el navegador y en el teléfono (Android), debo decir que me gusta mucho este servicio. La interfaz es agradable, bien pensada y fácil de usar. El sistema implementado es eficiente y trae beneficios reales. El hecho de que sea gratuito no es un criterio decisivo, pero hay que admitir que el contenido educativo es igual al de muchos programas de software de pago.

Sin embargo tiene algunos defectos

A pesar de un principio muy motivador, puede aparecer algo de aburrimiento después de unas semanas de uso. Personalmente sentí que había algunas oportunidades perdidas en la mecánica del juego. Si se recurre a otras plataformas de aprendizaje como Codecademy, hay «insignias» que se ganan bajo ciertas condiciones, como hacer una sesión larga o hacer una serie de diez días.

El contenido de la tienda también es un poco tacaño. Por ejemplo, para el italiano, un Coliseo para mostrar en el perfil o un traje romano para el Dúo del Búho. Estos extras, aunque un poco superficiales, habrían hecho todo más animado y estimulante a largo plazo. ¿Tal vez para una futura actualización?

El aspecto algo «robótico» del software puede ser un poco desalentador de vez en cuando. Cuando un ejercicio pide que se traduzca una frase, sucede que sólo se aceptará una formulación muy precisa, mientras que otra, igual de precisa en francés, será rechazada. Esto es obviamente bastante frustrante.

Algunas frases son bastante extrañas y están destinadas a hacerte reír. Algunos usuarios incluso se divierten haciendo una compilación de ellas, ¡es decir!

Una herramienta eficiente pero que no reemplazará un método

Por último, añadiría que el Duolingo es una buena herramienta, pero al contrario de lo que he leído aquí y allá, no sustituye a un curso o a un método de lenguaje real (como el método Assimil).
En primer lugar, la aplicación no explica la gramática (sin embargo, las hojas y las tablas están disponibles en el sitio), lo que le limitará rápidamente en su aprendizaje.

En segundo lugar, no tiene ningún control sobre el orden en que se le enseña el vocabulario. Por lo tanto, si necesita aprender primero términos de negocios o médicos, no podrá hacerlo hasta que haya aprendido los nombres de los animales o las especialidades culinarias. Por último, trabajar sólo en partes de las frases no es tan interesante como leer textos completos o ver vídeos.

En cuanto al aprendizaje de vocabulario, preferiría una solución más centrada, como Anki o MosaLingua.

Por otro lado, si lo usas como complemento de tu curso o método de idiomas, Duolingo vale más que el tiempo que te dedicas cada día. Personalmente he adoptado el pequeño búho verde y reconozco que me costaría prescindir de él.

Duolingo está disponible en un navegador (un ordenador es suficiente), pero también en los teléfonos móviles (iOS, Android, Windows Phone).